時事通識

類地行星 2019-08-11 18:30

美國太空總署利用天文衛星,發現一顆距離地球31光年的「超級地球」,位處於與恆星的適當距離內,可能擁有讓生命存在的自然環境。

在浩瀚宇宙,究竟是否有外星生物存在,一直是科學家渴望解開的謎團。天文學家最近就發現,在距離地球約31光年的一個星系,有三顆與地球相似的岩質星體。

當中一顆稱為GJ 357d的行星,與母體恆星的距離,令它剛好處於溫度適中的宜居帶內,意味這顆行星的環境可能具有生命存在的條件。由於這顆行星的質量是地球六倍,所以天文學家稱它為「超級地球」。

太陽系外的行星因為距離遠、體積小,過往天文學家要觀測一點不容易。到了2009年,美國太空總署發射開普勒太空望遠鏡前往太空,為追尋「類地行星」揭開新一頁。

憑住這個望遠鏡,天文學家十年來已發現超過2300顆太陽系外行星,但由於它搜索的區域主要集中在天鵝座方向,美國太空總署於是在去年四月再發射「凌日系外行星巡天衛星」,對離太陽比較近、亮度比較高的恆星進行普查,希望找出更多類似地球的星體。巡天衛星憑住觀測恆星光度的變化,再推算行星的距離是否位於「宜居帶」內。

美國麻省理工天文學家布爾特指:「現在我們根據觀測的距離,就可知道一顆行星是否位於宜居帶內,或者與恆星的距離,是否可令液態水存在於行星表面。」

而今次公布的GJ 357d行星,就是這個巡天衛星第一個重大發現,稍後將進行更仔細觀測,以確定它是否具有生命存在的條件,希望為追尋外星生命向前再邁進一步。

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